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中科驭数:中科系创业新兵的蛰伏与进击

2019-03-11 08:06来源:21世纪经济报道

本报记者 申俊涵 北京报道

导读

从寒武纪、中科视拓到中科驭数,近两年,中科院已经走出一批特色鲜明的硬科技创业企业。

自1965年摩尔定律提出以来,芯片的运算性能大体上按照每18个月翻一番的速率在增长。半个世纪以来,这种增长主要得益于工艺的进步。

但目前,随着工艺不断细化到逼近一定的物理极限,单个处理器芯核的能效比提升面临着极大的困难。与此同时,随着人工智能、5G、物联网技术的应用落地,数据量越来越大,人们对分析数据的算力需求仍在爆发式增长。

“为了解决这两者间的矛盾,很多人提出光计算、神经以太、量子计算等技术路径。但短期来看,这些太前沿的技术离解决眼下的问题还有距离。我们的想法是,仍基于现有的半导体技术,在软件层面做性能的提升。但你必须有所取舍,舍掉计算的通用性,以专用的方式把计算机架构做得跟应用更匹配、更有针对性,从而获得更好的性能。”鄢贵海说。

鄢贵海是中科院计算所博士、计算所研究员,在计算机体系结构领域研究了十余年。正是基于对专用计算架构的笃定,以及中科院计算所的全力支持,他在2018年4月创立了中科驭数。

不同于传统芯片公司以高出货量分摊芯片制造成本的运营模式,中科驭数以解决客户在通用计算框架下无法克服的“算力”问题为导向,致力于提供高附加值的专用计算解决方案来获取利润。

2018年2月,中科驭数在正式注册成立前就敲定了千万级别的天使投资,估值达一亿元。目前,中科驭数正在进行pre-A轮融资。公司面向金融领域的专用计算产品预计将在今年六七月份正式推出。

从理论概念到成熟产品,中科驭数迈过了哪些坎?除了中科驭数,近两年的中科院计算所还走出寒武纪、中科视拓等硬科技创业公司。对投资人来说,中科系创业者有着怎样的独特价值?

从理论研究到实践应用

“其实以专用计算架构的方式突破现有算力瓶颈的想法并非石破天惊,这在科研院所早就有了多年的理论基础。”鄢贵海对21世纪经济报道说。

只是原来数据量没那么大,通用计算能够满足算力需求。只适用于某些领域的专用计算,不容易体现出其应用价值。所以当时的鄢贵海只是带领团队做了很多的前沿理论研究,一直到2015年,券商和基金公司主动找上门来,让他们看到专用计算大展拳脚的时机已来。

鄢贵海解释说,面对市场上实时发生的成千上万条交易信息,金融机构希望用尽可能低的算力成本、尽可能快的时间,完成很多有效性评测。只有在这种情况下,才能实时知道某个市场的风险暴露度,帮助机构做风控和资产管理,也可以帮助交易所、券商等完成IT基础设施的低成本换代升级。

但单纯地靠堆更多的计算机器,并不能实现更高的计算吞吐量。底层专用计算产品的应用,却能够帮助实现很多计算场景下的性能增强。

“在金融市场的高频交易中,大家对实时性的需求极高。牺牲算法全局优化的性能,做到局部的算力最快,是非常立体的一种应用场景。此外在挖矿、金融合规检查等方面,专用计算也能发挥其作用。”鄢贵海说。

不过从专用计算的理论体系到成熟的技术、产品,并不是件容易的事。目前中科驭数面向金融领域的专用计算产品仍在打磨和试用阶段,预计在今年六七月份,成熟产品将正式对外发布。

“从第一版的概念原型到目前即将发布的产品原型,我们用了大概两年半的研发时间。”鄢贵海说。硬科技创业不同于互联网创业,在产品研发上需要更多的精力投入。

谈及未来专用计算产品在金融领域的市场规模,鄢贵海表示,目前在中国境内市场,私募、信托、银行等机构累计资管规模在一百万亿左右。它所需要的IT基础设施支撑即便是万分之一也有100亿,市场前景巨大。除了全力开发面向金融行业的算力产品,中科驭数未来也计划将专业计算产品应用于电力、基因计算、电信等行业。

谋新融资助力市场落地

2018年8月,中科驭数获得中科创星领投、久友资本跟投的天使轮融资。中科创星投资总监吴正对21世纪经济报道表示,中科创星以投资硬科技创业为主,他所在团队此前对算力芯片行业做过研究。

在调研过程中,吴正同样发现,摩尔定律的失效与算力需求爆发式增长间的矛盾,而美国、以色列等国的资本都在计算机体系结构方面有所布局。于是,中科创星开始在国内寻找相关团队。

但想找到合适的团队并不是件容易的事,首先,国内开设体系结构专业课程的高校、科研机构并不多。其次,团队想做计算机体系结构,需要在处理器设计领域有8到10年的积累,并且拥有从芯片到指令编译器、软件操作系统等的全栈设计的能力,这些都导致了团队的稀缺性。

最终在2017年底,吴正找到鄢贵海所带领的团队。当时公司虽还未注册,鄢贵海所在团队已经在该领域研究了十余年,并且正在尝试技术产品在金融领域的应用。双方一拍即合,就敲定了合作。

对于天使轮就给出的一亿元估值,吴正认为,这是比较合理的估值。“我们主要考虑的是团队所做事情的未来想象空间,中科驭数所做的事情或将改变当前的计算行业,未来拥有海量的市场空间。同时,鄢贵海团队本身有很强的技术背景,学术成果处于世界领先水平。这样的团队才有更大的可能在领先技术上取得突破。”他说。

今年春节刚过,中科驭数就启动了pre-A融资。鄢贵海表示,在天使轮融资时,公司只有技术路径,但技术体系还未搭建完成。但现在,公司已经把概念变成了产品原型,有了完整的技术体系和多个试用案例。

“我们希望新的投资方有一定的产业资源,能够帮助公司的产品和技术较好地融入市场,找到快速落地的方向。另外,希望投资方有国家队的背景,能够从政策层面给公司更多的指导。”他说。

从寒武纪、中科视拓到中科驭数,近两年,中科院已经走出一批特色鲜明的硬科技创业企业。鄢贵海总结称,首先,中科系创业者一般不追风口,他们通常在学术领域有十多年研究,然后基于自身的积累去创业。创业所做的事情技术含量高,同时具有很强的可持续性。

第二,中科系创业者做的很多事情是有情怀和抱负的。很多公司虽然鲜为人知,但他们在芯片、民用航空等领域所做的事情,帮助中国离国际顶尖水平越来越近。另外,这群创业者的弱点往往在于市场和商务能力的欠缺,需要及时纳入相关人员来填补短板。

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