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为攻克白血病而努力——访深圳塔吉瑞生物医药创始人王义汉

2018-10-08 08:33来源:证券时报网作者:顾惠忠

电影《我不是药神》让公众了解了慢性粒细胞白血病,了解了格列卫。其实,白血病是治疗效果最好的癌症,生存率最高。这其中,就有王义汉的贡献。王义汉曾在美国波士顿的制药企业阿里亚德(ARIAD)工作了16年,和团队一起开发了治疗慢粒白血病的第三代药物帕纳替尼(Ponatinib),解决了格列卫的耐药性问题。

2014年,他回到深圳创办塔吉瑞生物医药有限公司,带领一个年轻的团队向慢性粒细胞白血病发起总攻,开发第四代药物,力争将此病治愈。

花费16年

研制第三代白血病药

王义汉出生于湖北农村,小时候家境贫寒,从小在家人鼓励下立志努力读书以改变自己的命运。 初中毕业以全荆州地区第二名的成绩考入湖北省荆州中学,高中毕业考入中国科学技术大学,1992年进入美国纽约大学,1997年毕业拿到化学博士学位后加入阿里亚德,一直工作到2013年。

格列卫的出现不仅使得89%的患者能活过5年,而且5年后,还有98%的慢粒白血病患者获得了完全血液缓解,但随着患者对格列卫的长期使用,一部分病人渐渐发现“神药”不再有用了,病情重新恶化,也就是出现了耐药性的问题。1997年,阿里亚德决定开发第三代慢粒白血病药,以解决格列卫的耐药性问题。但这个药的开发历时16年,中间的艰难曲折可谓一言难尽。王义汉告诉记者,最初几年毫无进展,2000年前后,与德国大药厂的合作也宣布终止,资金几乎枯竭,公司不得不大量裁人,另有一些同事因对项目失去信心选择自动离开。他说,那时公司和他的事业都跌到了谷底。

一年之后,他们将研制方向转到刚露出苗头的激酶催化活性域,结构设计上,也采用了平时药物化学家不常采用的结构元素。 “最初设计时我们都不能确定化学上它是否会足够稳定,但几轮优化后,结果出乎意料地好,分子完全达到了我们的设计目的。 分子结构相当稳定并且同激酶紧密络合,使得分子对癌细胞活性很高。”创新式的研发,他们的抗慢粒白血病第三代药帕纳替尼成功了。

美国顶级癌症杂志《Cancer Cell》曾以他们的设计作为封面故事。王义汉说,“这可以称得上是现代新药开发教科书级的案例,我们团队的每个人都为此感到非常自豪!”

回国创业

为中国研发原创药

《我不是药神》里反映出中国病人为了活命,不得不冒巨大的风险到印度去买“神药”。现实中有些病人更进一步,直接购买药物的活性中间体,把原料药做成制剂服用。在医生告诉他们无药可用后,他们为了活下去,只能“死马当作活马医”,把自己当“小白鼠”,以身试药。

正因为听说了太多的这些故事,王义汉觉得只有开发出中国自己的原创新药,救命药短缺的问题才能从根本上得到解决。所以,2013年他下定决心从阿里亚德辞职,回国创业。2014年,在深圳创办了塔吉瑞生物医药有限公司。有别于其他海归回国创业,塔吉瑞从一开始就立足于原创,做中国的“原创新药”,而不走从外部引入授权新药(In-License)的方式。同时塔吉瑞也非常注重专利申报,以保护自己的知识产权。成立的这四年来,公司已经申报了近八十项原创新药专利,这样的速度使得塔吉瑞的研发效率在全国各大小药企中名列前茅。

回国以后,王义汉把慢粒白血病作为重点。一方面,他在这个领域有近二十年的积累,另一方面治疗慢粒白血病是靶向抗癌药研发领域的开路先锋,任何突破都具有指标意义。再考虑到帕纳替尼只能为病人延续生命,迄今慢粒白血病无法被治愈,长期服用价格高昂的抗癌药给病人家庭带来沉重的经济负担,所以塔吉瑞成立之初就立下宏愿,治愈慢粒白血病,一劳永逸解决病人忧患。

目前,塔吉瑞已在研发上取得了突破性的进展。目前最好的化合物已比帕纳替尼的活性有了数量级的提升。这有助于它们达到更深层次的分子学反应,消除残留的病灶,而这些是实现治愈慢粒白血病必须达到的前提。尽管有待药物的临床试验结果加以证实,但王义汉对达成最后的目标十分有信心。目前,他们正在进行临床前的申报准备。

新药研发

要走出舒适区大胆探索

回顾自己走过的历程,王义汉说,“我从事新药工作20余年,能有所成绩感到很荣幸。”但人类迄今已发现七千多种遗传病、孤儿病,却只有三百多种药物用于治疗,缺口高达95%,那剩下95%的病人也需要救助,还有很多新药发现的工作需要我们去做。甚至这三百多种已被发现的药物,很多效果略胜于安慰剂,有很大的改进空间。

据他观察,现代药物设计其实有很大局限性,比如大部分药物只有C、H、O、N四种元素,而元素周期表上有118个元素,还有那么多元素很少尝试。另外,设计的药物中的结构元素,也只是局限于那些常见的、性能可预测的基团。他们研制成功的帕纳替尼和布格替尼,正是因为突破了传统才取得了成功。他说,塔吉瑞鼓励研发人员走出他们的舒适区域,去寻求突破,去大胆探索未知。创新是我们的生命之源,只有创新才能为病人找到更多更好的救命良药!

王义汉说,当他发现设计的一个全新的结构,能够有效抗癌、抢救生命时,那种成就感是无法用言语来表达的。他相信,只要真正努力、专注并持之以恒,药物科学家就能开发出治病救人的良药,中国创新药领域正处在非常好的时代,而且发展会越来越快。

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